Thi Ảnh

Yên Sơn

Tản Mạn Chuện Buồn Vui - Yên Sơn

  17cb313c c431 46cf beef 85dc5e67e812

Trong đời người có lắm chuyện buồn vui! Chuyện buồn vui kể sao cho xiếc, nhưng tôi cũng xin được chia sẻ với mọi người những chuyện xảy ra cho tôi trong mấy ngày hôm nay! Tôi không bao giờ dám than oán bởi vẫn biết “sông có khúc người có lúc”! Dẫu biết rằng “áo quần còn có số, huống chi con người”, chuyện hên xui may rủi trên đời không thiếu gì! Tôi tin tưởng “trời kêu ai người đó dạ”, chỉ là khi ông trời cắc cớ kêu đến tên mình, tôi sẽ giả vờ như chưa hề nghe thấy!

Kể từ khi bị thôi việc ở công ty điện toán HP, vì cảm nhận cái ngành chuyên môn đầy bạc bẽo “Commercial Desktop Tenhical Support Engineer” của mình không còn chỗ đứng trong cái thế giới cạnh tranh xả láng này, mà đã “ôm cầm sang thuyền Ấn Độ”, tôi mở trường dạy võ toàn thời gian. Tất cả những lớp dạy đều vào buổi chiều tối. Ban ngày tôi có khá nhiều thì giờ rảnh rỗi, khi thì nhận dạy thế (Substitute Teacher) ở các trường Trung học, khi thì làm việc cộng đồng. Ăn cơm nhà vác và đánh bóng ngà voi. Khi thì văn thơ, lúc lại hội hè! Những nhiễu nhương này cũng làm tôi tất bật. Sợ tôi “ở không sinh chuyện” nên “nhà tôi” – my house/my wife – khuyến khích tôi tiếp tục như thế để bớt thấy trống vắng khi số tuổi chưa kịp già! Vâng, tôi quyết định không thèm già mặc dù tôi vẫn biết đang nhích dần trong hàng đi về hướng mặt trời lặn! Lòng tôi sẵn sàng bao dung, độ lượng cho những ai muốn chen lấn, cắt hàng phía trước mặt tôi. Tôi cũng dự định khi tới gần đầu “cầu định mệnh”, sẽ rất lịch sự tránh đường quanh lại khúc sau!

Sở dĩ tôi chọn nghề dạy học vì biết rằng “đang dạy gọi là còn dạy, hết dạy sợ bị mất... mát”! Đi “dạy thế” mới đầu cũng vui, nhất là dạy môn mình thích. Dạy các lớp 6, lớp 8 còn có uy nhưng gặp những lớp 11, 12 ở khu trường nhiều Mỹ đen và Mễ thì nản ơi là nản! Ở trường võ, học trò kỷ luật nghiêm minh bao nhiêu thì ở đây trái ngược hoàn toàn. Lũ học trò những lớp này, con trai đứa nào cũng cao to như con bò mộng, ăn nói bất kể, chửi thề xoành xoạch! Con gái thì đỏm dáng ra phếch, áo quần “nghèo nàn”, rách chỗ này, thiếu vải chỗ kia. Mỗi lần chúng vào lớp thì đứa nào cũng cell phone, cũng gương, cũng lược! Đôi khi chúng còn ôm nhau xà nẹo trước mặt thầy; thầy có la rầy cũng vô dụng, thầy nói thầy nghe! Đôi khi có đứa còn nhảy lên bàn thầy ngồi, head phone hai bên tai, ipod trên tay nhún nhún giựt giựt như khỉ mắc phong, thiệt không ra cái thể thống gì hết! Thầy giảng bài cứ giảng, trò ngồi đấu láo như không! Thầy tự hỏi những học trò như thế này mai mốt trưởng thành sẽ đi về đâu! Tôi chợt hiểu ra tại sao nước Mỹ có rất nhiều gầm cầu và ngả tư đèn xanh đèn đỏ có lắm người vô gia cư và nhiều kẻ lau chùi kính xe, xin tiền khách qua đường! Nghĩ lại thời học trò xưa kia của mình, của bạn bè trang lứa mà thấy thương mến vô vàn!

Đùng một cái cơn bão Katrina kéo tới! Bà con người Việt, bạn bè bên New Orleans tay xách nách mang, hớt ha hớt hãi chạy về! Ai có người thân thì ở tạm nhà người thân; ai có bạn bè trú ngụ với bạn bè; ai không có, hoặc không liên lạc được thì xông vô khách sạn nếu có sẵn một số tiền trong túi, nếu không thì nằm la liệt trong khu chợ Hongkong Mall, đường Bellaire; hoặc các chùa chiền, nhà thờ vùng Southwest Houston. Những nơi tạm trú to lớn như Georg R. Brown Convention Center dưới phố, hoặc sân Football Reliant chất chứa cả mấy chục ngàn người; vì thế cũng xảy ra lắm chuyện bi hài và vô cùng hỗn tạp lẫn hiểm nguy; thôi thì người Việt sống trong lòng người Việt an toàn hơn.

Giữa lúc dân Houston đang nỗ lực cứu giúp nạn nhân bão Katrina, bão Rita lại hung hăng xông vào vùng Vịnh Mexico! Ôi cái kinh nghiệm đau thương của Katrina qua giới truyền thông Texas, dân Houston và các vùng lân cận, nhất là các vùng bờ Vịnh, bàng hoàng hoảng hốt bồng bế nhau chạy về phương Bắc làm nghẽn tất cả mọi lối ra. Mẹ tôi và gia đình các em sống gần Galveston nên cũng chạy theo đoàn xe lũ lượt trên đường xa lộ xuyên bang North 45 và Freeway North 59. Tôi nghĩ tôi liều lĩnh có thừa nhưng rốt cuộc cũng gần như hoảng hốt, muốn chạy nhưng không biết chạy cách nào vì tất cả con lộ tiến về phía Bắc đều kẹt cứng những xe và người! Hàng ngày, hàng giờ mỏi mắt ngồi trước đài truyền hình, nghễnh tai âu lo trên các làn sóng phát thanh Việt Mỹ để theo dõi tin tức với bao nhiêu thảm cảnh xảy ra trên đường; phần tiếp tục liên lạc với Mẹ và các em. Sau 11 tiếng đồng hồ vượt qua quãng đường 42 dặm, Mẹ tôi và các em, các cháu bé tý xuất hiện trong vóc dáng hốc hác, xanh xao vàng vọt trước cửa nhà tôi! Tội nghiệp Mẹ tôi phải đứng lại một lúc anh em tôi mới dìu vào nhà được! Ôi nỗi mừng vui có khác nào những ngày chạy giặc năm xưa! Thế là mọi người quyết định không chạy đâu nữa cả! Cũng may ông trời độ lượng cho dân Houston và các vùng lân cận nên bão Rita giảm hẳn tốc độ và đổ vào Beaumont và Port Arthur thay vì Galveston! Gần chục ngày sau mọi người mới lục tục trở về chốn cũ, cùng nhau thu dọn chiến trường!

Phần đang chán ngấy cảnh “thầy trò thời đại”, phần lại ham vui giống như chính hiệu con nhà hãng xăng, thích chạy lui chạy tới; tôi tình nguyện làm việc tại một cơ quan thiện nguyện lo việc cứu giúp nạn nhân của hai cơn bão hiện đang còn sống rải rác khắp vùng. Càng đi sâu vào trong chương trình tôi càng gặp phải những điều chướng tai gai mắt! Sau vài tháng làm việc không ngừng nghỉ, cuối cùng tôi đã phải đầu hàng, phải mất hết bình tỉnh để chào thua và trả lại những rác rưởi về cho đại dương hung hiểm!
***
Buổi sáng vào sở làm – Vâng sở làm, dù chỉ là sở làm thiện nguyện – người ta hô hào, giương cao khẩu hiệu “chương trình giúp nạn nhân lánh bão ổn định cuộc sống”! Nghe rất cao thượng, rất tình người! Thực chất là có quá nhiều việc, nhiều người không nhằm phục vụ cho những khẩu hiệu đã cố tình giương cao mà chỉ nhằm phục vụ cho những mưu đồ, lợi lộc riêng tư! Sự làm việc không nhằm tận lòng giúp nạn nhân mà chỉ loanh quanh chơi trò chính trị. Họ cố tìm đủ mọi cách để tự đánh bóng mình, để làm vui lòng cấp trên, để cho đủ “con số” theo sự vẽ vời trong nội dung xin tài trợ!

Hầu hết những người trách nhiệm khi nhận lãnh “project” đều không có những khái niệm việc sẽ làm, không có kế hoạch khả thi, không đi sát với thực tế... chỉ biết thúc đẩy nhân viên vừa làm vừa tự học hỏi để công việc nhanh chóng hơn, hiệu quả hơn! Ví dụ đưa một người Mỹ trắng từ một phương trời xa lạ, không có một kinh nghiệm nào về văn hóa, tập quán người Việt, về Houston để giữ vai trò phục vụ nạn nhân người Việt đang cư ngụ trong thành phố! Ví dụ như đưa một cô tóc vàng vừa xong đại học lãnh trách nhiệm giao tiếp với Cộng đồng Việt Nam trong chương trình tìm kiếm cho đủ “con số” nạn nhân Á châu đang sống rải rác trong lòng thành phố! Chưa kể tới những lủng củng trong chương trình của các sắc dân khác. Lý do “cấp trên” đặc biệt qua tâm đến người Việt Nam vì sự đóng góp tích cực và to tát của cộng đồng người Việt khắp nơi trong các vụ thiên tai vừa qua và số nạn nhân người Việt lánh nạn qua hai vụ bão rất đông ở những ngày đầu tiên. Thực tế số nạn nhân người Việt dự định ở lại Houston không nhiều. Các cha, các anh trong gia đình thường chạy đi chạy về vùng bão lụt để lo sửa chữa nhà cửa, lo dọn về chốn cũ. Các bà, các chị trong khi chờ đợi thì học nghề, học sử dụng máy điện toán, học tiếng Mỹ, hoặc lùng kiếm những sự trợ giúp thực tế. Chưa có người Việt Nam nào than oán chính quyền, kêu gọi biểu tình, trách cứ dân cư sở tại! Nội cái chuyện tổ chức Đại Hội Mừng Xuân Bính Tuất ở Khu Vực Sâu vừa rồi cũng đã gây sự ngưỡng phục và kính nễ của chính phủ và các sắc dân khác! (Khu Versaille, nơi dân Việt sống đông đúc nhất Louisianna, vùng thiệt hại nặng nề nhất, ít có bảo hiểm tàu bè, nhà cửa, đồ đạc trong nhà.)

Tôi đã cố gắng hết sức để giúp họ tìm phương cách khả thi; đã đưa ra những đề nghị thực tế những mong đồng bào mình có thể được nhờ vả phần nào! Càng làm việc với những người thiếu kinh nghiệm, thiếu hiểu biết như thế càng nản chí. Càng giao tiếp với những nông cạn càng ngả lòng! Dường như họ dồn nỗ lực chơi trò chính trị, cố tìm cách “chu toàn” những ràng buộc của cơ quan tài trợ bằng những phương pháp dễ dàng nhất, có lợi nhất cho họ. Họ dồn hết những trách nhiệm xuống người bên dưới mà không có một sự chỉ đạo nào rõ ràng, mạch lạc! Thay đổi quyết định như chóng chóng, nhảy loi choi trước những đổi thay thực tế như con chim biển đứng trên bờ cát ướt mỗi khi có đợt sóng đập vào bờ!

Tôi rời sở bất chợt về tới trường để buổi chiều hôm đó biết rằng cả ba đứa học trò học giỏi nhất, dễ thương nhất phải dọn nhà cùng gia đình đi xứ khác! Hơn 30 năm trong nghề, tôi đã có nhiều kinh nghiệm về việc học trò “đến và đi” không ước hẹn, mà thường thì những đứa học trò có nhiều triển vọng nhất lại sớm rời trường nhất vì nhiều lý do khác nhau!

Tại sao chẳng biết tại sao
Chẳng biết cách nào, chẳng biết vì đâu!

Buổi tối về tới nhà nghe vợ bảo thằng con đi lính bị thương ở cánh tay trong lúc tập trận! Cũng may là không nặng lắm nhưng khi nghe cũng xót ruột thương con. Tôi liền gọi điện thoại hỏi thăm, nó cười nói với tôi: “Ba don’t worry, I’m alright! Just an accident, bạn con made a mistake, con bị ra nhiều máu nhưng đã much better now!” Tôi đã trưởng thành trong chiến tranh, đã đối diện với sự sống chết hàng giờ, hàng ngày chưa từng chùn bước nhưng nghĩ tới khi thằng con sẽ phải đi Iraq làm tròn nhiệm vụ quân nhân cũng thấy se lòng! Tôi gạn hỏi thằng con:
“Bao giờ con đi Iraq?”
“Khoảng tháng 10 sắp tới”
“Ba tưởng dân Irap đâu có nói tiếng Quan Thoại ?”
“.........”. Một khoảng yên lặng, chắc tại thằng con không biết tôi muốn nói gì.
“Thì con được học tiếng Trung Hoa gần hai năm, bây giờ lại biệt phái sang Iraq?”
Thằng con giờ mới hiểu ra cười ha hả trong phone.
“Con đi Iraq có lo không?”
Nó cười nói “Everybody phải do the same mà Ba! It’s a duty, đi lính là phải accept chứ! Nervous đâu có help được gì!”
Nó nói chuyện nửa Việt nửa Mỹ nghe buồn cười như vậy nên tôi cười theo con và cảm thấy bớt lo lắng phần nào qua sự trưởng thành của nó.
“Vậy mới phải chứ, con nhà lính không giống tính cũng giống... oai... của bố chứ”
Hình như tôi nghe có tiếng “hứ” của nhà tôi!

Hôm qua vào lại cơ quan bàn giao hết công việc, tôi về thẳng nhà chờ đợi nhà tôi từ sở về để nói lời tiễn biệt! Nhà tôi đã vào sở làm từ 4 giờ sáng để thanh toán công việc tồn đọng trước khi cùng bốn chị em lên đường trở về Việt Nam thăm thầy xưa bạn cũ trong kỳ Đại Hội cựu học sinh nhóm Trường Pháp Việt tổ chức ở Saigon (tôi hay nói đùa là nhà tôi và các chị em ngày xưa học trường “Con Chim” ở Đà Lạt). Tội nghiệp nhà tôi đêm qua đã thức trọn đêm để thu xếp hành lý sau khi lo bữa ăn tối cho gia đình.

Mãi tới bốn giờ chiều nhà tôi mới về đến nhà, rộn ràng với hành lý, giấy tờ để chuẩn bị lên phi trường đi chuyến tám giờ tối; tôi loanh quanh giúp cân hành lý và chuẩn bị ra trường dạy lớp sáu giờ. Lời tiễn biệt không nói được suông câu, một vòng tay ôm vội, một nụ hôn giã từ phớt qua, rồi việc ai người ấy tiến hành! Trên đường lái xe ra trường lòng tôi nao nao chùng xuống, tự nhiên thấy trống vắng lạ thường!

Nhà tôi là một người vợ mẫu mực và hiểu biêt. Trong suốt khoảng thời gian dài chung sống, tôi không có gì để than phiền về bổn phận, trách nhiệm làm vợ, làm mẹ, làm con dâu, làm chị em dâu trong một đại gia đình người đông kẻ tây vì những chia ly, mất mát nghiệt ngã sau khi Việt Cộng cưỡng chiếm miền Nam! Đây là lần đầu tiên nàng rời xa bố con chúng tôi. Chương trình mấy chị em đi với nhau năm tuần lễ, riêng nhà tôi cắt bớt đi một tuần, nấn ná lại để đưa Mẹ tôi về thăm con cháu còn ở bên nhà. Và cũng sắp đặt để đưa Mẹ tôi trở lại Mỹ. Theo nhà tôi “được cùng bốn chị em trở về chốn xưa lần này là một chuyến đi hằng mong ước!”

Nhà tôi xứng đáng được nghỉ xả hơi sau những tháng năm tận tụy với bổn phận và trách nhiệm. Tôi hỗ trợ chuyến đi của nhà tôi mặc dù trong thâm tâm tôi rất bất an, rất buồn bã, lo lắng! Không bất an lo lắng sao được sau mấy chục năm tùy thuộc vào nhà tôi! Từ việc cơm nước tới con cái một tay nhà tôi đảm nhận một cách vui vẻ. (Nhà tôi cho là tôi rất “vụng về chuyện nội trợ” như rửa bát thì bát vỡ, nước tung toé ra ngoài, tay chân quờ quạng; giặt đồ thì hỏi tới hỏi lui; ẵm con thì con cứ khóc thét từng hồi). Mặc dù bây giờ không phải bận tâm vì con cái nhưng bốn tuần lễ tới chúng tôi sẽ ăn uống làm sao đây! Nơi chúng tôi ở lại cách xa khu phố, hàng quán Việt Nam hàng tiếng đồng hồ lái xe! Con gái tôi được mẹ nuông chìu, lúc còn đi học chỉ biết sách vở trường lớp, sinh hoạt xã hội; bây giờ đi làm chỉ biết việc sở và các công tác thiện nguyện; việc bếp nước kể như pha, cùng lắm chỉ biết nấu món macroni and cheese, và giúp mẹ rửa bát sau buổi cơm tối mỗi ngày. Bố con chúng tôi lo lắm khi mẹ chúng ngỏ lời sẽ đi chơi mấy tuần với các chị em. Bố con bàn luận với nhau là cứ “phớt tỉnh” để cho mẹ đỡ bận tâm kém vui, nhưng trong đầu cứ hình dung tới những chiếc hamburger nhảy múa... mỗi ngày mà ê ẩm bao tử!

Sáng nay dậy sớm chạy đưa Mẹ tôi ra phi trường đi California trên đường về Việt Nam. Tôi ở cách xa Mẹ tôi khoảng một tiếng đồng hồ lái xe. Sở dĩ Mẹ tôi đi một mình về San Francisco (điểm hẹn với nhà tôi để cùng đi Việt Nam) vì nếu đi cùng chuyến “Frequent Mileage” của nhà tôi thì rất đắt tiền – Frequent Mileage là vé được hãng máy bay tặng sau khi mỗi một người sử dụng phương tiện di chuyển của họ nhiều lần. Trung bình, mỗi người mua vé khoảng hai mươi lần sẽ được tặng một vé với giá trị tương đương.

Mẹ tôi năm nay đã 85 tuổi. Bà cụ vẫn rất minh mẫn và khoẻ mạnh. Sau khi đến Mỹ năm năm, để giúp bảo lãnh mấy đứa con đi theo diện PIP hợp pháp, Mẹ tôi miệt mài học tiếng Mỹ ở hội cao niên dưới phố! Sau thời gian gần một năm, Cụ bắt đầu nói và hiểu được tiếng Mỹ dù nghe rất “ba xí ba tú” nhưng hàng xóm hiểu, ông xe bus hiểu, bà phát thư cũng hiểu. Khi được gọi phỏng vấn quốc tịch, Cụ lại càng miệt mài học mấy chục câu tủ bằng tiếng Mỹ. Ngày đi thi chúng tôi lo lắm! Vậy mà Cụ thi đậu ngay lần đầu! Những năm trước Cụ vẫn đi Việt Nam một mình! Bên nhà nào là mồ mả, hương khói ông bà; nào là con cháu; nào là họ hàng, anh chị em. Thế nên mỗi năm Cụ vẫn đi một lần thường vào dịp Tết hay những dịp cúng giỗ lớn. Mẹ tôi rất thích ăn trầu. Cụ nói bà Ngoại tôi đã dạy Cụ đã ăn trầu từ năm 16 tuổi. Năm xưa, khi Cụ mới qua Mỹ đoàn tụ, tôi có thử đề nghị Cụ bỏ trầu vì khó kiếm! Cụ đồng ý... nhưng chỉ được mấy hôm! Nhớ có một lần Cụ về mang trầu cau qua Mỹ, bị bắt phạt ở phi trường Los Angeles, không biết Cụ nói năng làm sao mà họ tha, chỉ bị tịch thu hết Cụ tiếc lắm! Hỏi Cụ làm sao không bị phạt, Cụ nói “nó nói tiếng Mỹ nó nghe, Mẹ cứ nói tiếng Việt và ra dấu, chắc nó nản lòng nên tha Mẹ”; nói xong Cụ cười ngất! Năm nay Cụ không về thăm vào dịp Tết Nguyên Đán vì sức khoẻ không cho phép. Cụ đã tính cuối năm nay sẽ đi nhưng khi nghe nhà tôi đi, Cụ thay đổi ý định liền, mặc dù Cụ biết là sẽ phải đi một mình tới San Francisco.

Tôi đưa Mẹ tôi ra phi trường và xin được tiễn Cụ ra tận cổng phi cơ vì Cụ đi đứng khó khăn. Tôi xin cho Cụ được ngồi xe lăn vì khoảng đường ra phi cơ rất xa. Khi người phục vụ đẩy xe Cụ gần khuất qua lần cửa, Cụ còn cố quay lại dặn tôi ăn uống đàng hoàng! Vâng, Mẹ tôi vẫn xem anh chị em chúng tôi như con nít. Mỗi cuối tuần chúng tôi tụ họp về bên Cụ, Cụ vẫn tất bật, lăng xăng trong bếp với mấy mợ con dâu và một O con gái; chúng tôi nói cách nào cũng không thay đổi được, riết rồi quen luôn. Khi ngồi vào bàn ăn, Cụ hay gắp miếng này, múc miếng khác bỏ vào từng chén cho mấy thằng con trai! Nhà tôi cắc cớ nói “Mẹ đối xử không công bình, sao Mẹ không gắp cho mấy con dâu”, Mẹ chỉ cười nói “Mẹ chỉ làm giúp các con dâu thôi mà”!

Chúng tôi có một lũ anh em trai, vài đứa em gái. Thế nhưng bao năm thăng trầm của gia đình Ba Mẹ tôi đều có các cô em dự phần. Lũ con trai chúng tôi hết đi học lại đi lính. Đứa nào còn nhỏ thì ở với gia đình một thời gian rồi cũng được Ba Mẹ tôi cho đi học xa, vì gia đình Ba Mẹ tôi ở một quận lỵ nhỏ. Có lẽ vì ít được ở gần Ba Mẹ nên lũ chúng tôi lúc nào cũng được cưng chìu. Hơn nữa, xưa kia Ba Mẹ tôi quan niệm con gái không cần học nhiều nên các cô cứ mãi loanh quanh với hai Cụ. Tôi tự nghĩ, phong tục Á Đông thường trọng nam và coi nhẹ nữ; nhà nào cũng mong có con trai để nối dõi tông đường... thật là bất công! Vì nhan nhản trước mắt, qua thời gian chiến tranh, và cả ngay trên đất nước văn minh này... thường người gần gũi nhất, khổ cực nhất, lo cho Ba Mẹ nhiều nhất lại là con gái. Như các em gái tôi chẳng hạn; hai đứa đã cùng Ba Mẹ tôi trôi nổi suốt cuộc đời, cùng Ba Mẹ tôi chạy giặc bao lần; qua bao nhiêu hoạn nạn gia đình đều do các cô gánh vác, ngay cả lần Ba tôi nằm xuống; trong khi lũ con trai chúng tôi kẻ đông người tây, hoặc đi học xa nhà hoặc mải mê chinh chiến; rồi đứa ở trong tù, đứa chạy sang Mỹ khi giặc về! Tôi đã mải mê trong chiến trận, không về thăm được gia đình gần hai năm sau cùng vì chiến trận mỗi ngày thêm khốc liệt. Thế rồi miền Nam bị cưỡng chiếm và tôi lưu lạc quê người suốt mấy mươi năm! Khi hay hung tin Ba tôi nằm xuống mà tôi đã không thể về để được nhìn mặt người Cha yêu quý lần cuối! Như vậy là tôi đã không thấy mặt Ba tôi gần 17 năm dài trước khi Người nhắm mắt lìa đời!
***
Bây giờ gần 12 giờ khuya. Mấy đứa con đã an giấc nồng. Tôi ngồi trong phòng một mình, rất tĩnh lặng. Ngó qua vuông cửa sổ, dưới ánh đèn đường vàng vọt, cỏ cây cũng yên tịnh lạ thường. Tôi quay lại nhìn lên bàn thờ, nhìn rất kỹ vào bức hình của Ba tôi! Râu tóc Người bạc phơ, đôi mắt như đang lung linh soi rọi tấm lòng tôi buồn bã! Tôi bỗng giật mình... vì vài ngày nữa đã là ngày giỗ thứ 17 của Ba tôi! Tôi đứng lên thắp nhang lên bàn thờ Phật, bàn thờ Ba và các anh tôi. Trong lòng thành khẩn nguyện cầu, xin cho Mẹ và nhà tôi đi đường bình an, sức khoẻ tốt lành, đi tới nơi về tới chốn. Quay lại bàn viết, lật bài thơ cũ đã viết cho Ba tôi năm nào, vừa đọc lại vừa rưng rưng trong lòng với nhớ thương vời vợi!

Yên Sơn 1 1

Yên Sơn

Muốn Nối Một Nhip Cầu - Yên Sơn

Yên Sơn 1 1

Sau lớp tập cuối cùng trong ngày Thứ Sáu, Châu ngỏ lời mời vợ chồng Phong ra ngoài dùng cơm tối. Phong muốn thoái thác nhưng Châu nói nhân dịp sinh nhật của hắn; hơn nữa, hắn cũng muốn mượn cơ hội này để thảo luận với chàng về lời đề nghị mai mối mấy tuần trước. Phong nhận lời rồi chia tay với Châu sau khi hẹn nhau ở nhà hàng Texas Road Steakhouse lúc 8g30 tối. Phong gọi điện thoại cho vợ biết để sửa soạn trước. Ngọc Loan – vợ Phong – nói với chồng mời Châu về nhà ăn phở vì đã sẵn sàng, nhưng Phong nói là chú Châu mời sinh nhật.

Mới 7g30 chiều mà trời đã tối mịt, trăng 14 đã nằm cao trên đầu rặng thông trước mặt. Bầu trời có nhiều mây khiến trăng lúc mờ lúc tỏ. Mới đó đã trọng thu rồi. Cơn gió nhè nhẹ thổi ngang mang hơi lạnh làm Phong kéo cao cổ áo khi bước ra xe. Nhà hàng Mễ bên cạnh trường tối Thứ Sáu nào cũng đông khách. Có vài lần chàng đi ăn với học trò ở đây sau lớp tập nhưng thức ăn không hợp khẩu vị; chàng chỉ thích margarita ở đây được pha chế rất đặc biệt. Có lẽ chương trình Karaoke và thức uống giảm giá tối Thứ Sáu đã lôi cuốn khách hơn là thức ăn thường lệ.

Trên đường lái xe tới nhà hàng, Phong định gọi điện thoại thăm hỏi Phương Lan và tình hình học tập của bé Lan Huệ nhưng lại đổi ý. Thực lòng chàng cũng muốn giới hạn việc gọi điện thoại vì lẽ những lời an ủi, khuyến khích thường tình không làm đầy nỗi trống vắng của một phụ nữ goá chồng. Chàng cũng biết nàng dành cho chàng một cảm tình đặc biệt chỉ vì định mệnh đã an bài để chàng bất ngờ xuất hiện đúng lúc, cứu giúp gia đình nàng trước một viễn cảnh đen tối. Đối với nàng, Phong cũng dành nhiều cảm mến, xem nàng như một cô em dâu vừa ngoan hiền, thông minh và tháo vác nhưng kém may mắn. Việc chàng đặc biệt yêu mến con bé cũng chỉ vì nó kháu khỉnh, thông minh và lại là đứa bé mồ côi cha vốn là một học trò quý mến của chàng, cùng với tính yêu thích trẻ con và cũng đang hoài mong làm ông nội, ông ngoại ở độ tuổi xế chiều.

Dù chưa biết Phương Lan học lực tới đâu nhưng từ lúc quen biết nàng, sự tinh tế và thông minh vượt bực của nàng đã cho chàng biết con người đó không cần tới bằng cấp thường tình để chứng tỏ khả năng vươn lên với đời, vượt qua mọi trở lực bằng kiến thức trời ban với tấm lòng thuần hậu, lương thiện. Thầm nghĩ nếu chàng còn độc thân vui tính, có lẽ nàng đã là một chọn lựa hoàn hảo.

Phong vừa cho xe vào chỗ đậu đã thấy Ngọc Loan bước ra khỏi xe của nàng. Chàng nắm tay vợ cùng sánh vai đi vào nhà hàng. Vừa đến trước cửa đã thấy Châu, với nụ cười hiền hoà muôn thuở, đứng đợi. Ngọc Loan vui vẻ ngỏ lời chúc mừng sinh nhật và cám ơn Châu đã có lời mời.

aa1

Tối Thứ Sáu nhà hàng đông nghẹt khách, phải đợi hơn nửa tiếng đồng hồ họ mới được bồi bàn hướng dẫn vào chỗ ngồi. Vừa an tọa, một cô bồi bàn khác tới lấy order thức uống. Châu nói với vợ chồng Phong, “hôm trước tình cờ em đi nhà hàng với một anh Giám thị trong hãng tới đây. Anh ta giới thiệu với em một chai rượu đỏ ngon tuyệt. Anh chị dùng thử với em để xem sao há?” Được sự đồng ý của Phong, Châu gọi nguyên chai rượu vang với ba cái ly rồi cả ba người cắm cúi nhìn vào tờ thực đơn để tìm món ăn hợp khẩu vị. Châu nói, “đi nhà hàng chuyên môn beefsteak thì mình phải lựa món beefsteak ngon nhất.” Dù vậy, cũng có gần chục món beefsteaks khác nhau để chọn lựa cũng không phải là dễ. Món đắt giá nhất chưa chắc là món ngon nhất, còn tuỳ vào sở thích của mỗi người. Món ưa thích của mỗi người không giống nhau nên cuối cùng mỗi người chọn cho mình một món ăn hợp theo khẩu vị. Cô bồi bàn trở lại với chai rượu trên tay, giảng giải một chút về chai rượu và khui tại bàn cho nhắm thử trước. Châu nhường cho Phong thử rượu. Vị cabernet/sauvignon của chai Trinchero, sản phẩm của Napa Valley, California 2010 thật đậm đà, thật êm dịu. Mùi vị này chắc là đắt tiền lắm nhưng không biết bao nhiêu. Phong gật đầu và cô bồi bàn tuần tự, điệu nghệ rót ra ba chiếc ly. Cả ba nâng ly chúc mừng Châu sinh nhật vui vẻ. Đặt ly rượu xuống, Phong mở đầu câu chuyện:
– Anh đoán chai rượu này phải trên một trăm?
Châu ngần ngừ một lúc nhưng rồi chậm rãi nói:
– Giá ở tiệm bán rượu Spices chỉ có $120 nhưng ở đây họ lấy $180.
– Wow! Đâu cần đắt như vậy chú?
– Tiền bạc đâu có nghĩa gì khi mình muốn thưởng thức trong khả năng của mình hả anh.
– Chú nói cũng đúng. Cám ơn chú.
– Sinh nhật của em mà!
– Với số tuổi vừa qua nửa thế kỷ, chú có dự định gì trong tương lai không? Ngọc Loan hỏi.
– Nghe chị nói chữ “nửa thế kỷ” em liên tưởng tới một cụ ông lưng còng mắt mờ, tay run gối mỏi.
– Nhưng chú trông rất trẻ đó mà! Có lẽ sống độc thân là yếu tố chính phải không?
– Cám ơn chị quá khen, nhưng có lẽ em chỉ trẻ so với người già chị há?
Cả ba cùng cười xoà sau mấy câu đối đáp. Ngọc Loan lại lên tiếng:
– Vậy thì chú cần phải làm gì ngay để chạy kịp với thời gian. Chú có dự định lập gia đình lại hay chưa?
Hớp một ngụm rượu xong nhẹ nhàng đặt xuống bàn, Châu ôn tồn:
– Chị đã biết việc anh Phong muốn làm mai cho em một thiếu phụ đang ở VN chứ? Em đã suy nghĩ nhiều về lời đề nghị của anh Phong.
– Anh Phong có cho chị biết. Chị cũng rất thương mến mẹ con Phương Lan. Chị hoàn toàn tán đồng và hứa nói vô cho chú.
– Em chỉ sợ người ta từ chối thì quê một cục.
Phong xen vào:
– Vậy có nghĩa là Châu bằng lòng để anh tìm cách giới thiệu hai người với nhau há?
Châu chưa kịp trả lời thì thức ăn đã được dọn lên bàn. Mùi beeefsteak thơm sực nức làm bụng Phong đói rã.
– Mời anh chị dùng bữa kẻo nguội mất ngon!
– Chúc một bữa ăn ngon miệng. Ngọc Loan nói.
– Chúng ta cứ vừa ăn vừa tiếp tục câu chuyện nha. Anh hỏi lại Châu, “chú có bằng lòng việc anh muốn giới thiệu chú với Phương Lan không?”
Châu ngưng tay dao, tỏ vẻ nghiêm trang hỏi lại:
– Anh nghĩ em có cơ hội không?
– Chú dùng kẻo nguội. Không cần quá nghiêm trang đâu! Hoàn cảnh của cô ấy anh đã nói hết với chú rồi. Anh chỉ ngại một điều cho chú là cô ấy sẽ không đi đâu được cho đến khi bà cụ trăm tuổi.
– Em không quan tâm điều đó lắm vì em cũng đã quen với đời sống độc thân rồi; và nếu phải chờ đợi thêm vài ba năm nữa để gặp được một hồng nhan tri kỷ thì cũng xứng đáng anh à.
– Đâu có ai biết sẽ còn bao nhiêu năm nữa?
Châu thầm trầm:
– Em đã suy nghĩ rất nhiều về chỗ này, có lẽ không khó lắm đâu anh chị; em chỉ còn hai chị và các cháu bên Mỹ, nếu quả thật là duyên phận và cần phải hy sinh, em cũng có thể về sống luôn bên đó mà.
– Như vậy, theo anh nghĩ, đã bớt đi một rào cản vô cùng quan trọng, anh sẽ cố gắng phần anh.
– Chị cũng sẽ hết sức nói vô cho chú. – Ngọc Loan xen vào – Tuy nhiên, có một điều anh chị nói trước để không bị “tai nạn” sau này.
– Chị nói gì nghe ghê vậy? Châu cười thắc mắc.
– Chuyện giới thiệu là do anh chị tình nguyện nhưng được hay không là do hai người. Hai người phải tìm hiểu nhau cho kỹ và tự quyết định cho tương lại của mình mà anh chị không chịu bất cứ trách nhiệm nào hết.
– Vâng, em hiểu. Anh Phong cũng đã nói với em giống như chị rồi.
– Nâng ly cầu chúc điều tốt đẹp nhất. – Ngọc Loan cầm ly rượu lên nói với hai người.
Trực nhớ lại mẩu đối thoại với Phương Lan mấy tuần trước, Phong tiếp lời:
– Anh cũng muốn nói cho Châu biết là mấy tuần trước anh có thăm dò ý tứ của Phương Lan về việc cô ấy “bước thêm bước nữa”, nhưng có lẽ vì bận bịu với công việc mới nên có vẻ thờ ơ. Cô ấy đã được ông bà Thành, chủ tiệm thuốc tây, nhận làm con nuôi và quyết định cho cô ấy toàn quyền quản trị tiệm thuốc để ông bà nghỉ hưu đi thăm con cháu.
– Vậy thì đâu có nhiều hy vọng hả anh? Châu hỏi.
– Còn tuỳ thuộc vào duyên số của chú ra sao.
– Chưa có cơ hội làm quen nữa mà!
– Chú đã một thân một mình khá lâu, nếu có phải chờ đợi thêm một thời gian nữa chắc không sao phải không?
– Kiên nhẫn thì em có thừa chỉ sợ mặt hồ đang yên tĩnh bị khuấy động mà không tìm thấy cá.
– Chúng ta đang nói chuyện “take a chance” (thử thời vận) thôi mà. Ở đời có cái gì làm chắc nhưng muốn về tới mục tiêu thì cần phải bước tới, dù rất chậm.
– Em không có vấn đề. Em chấp nhận được hay không cũng okay với em.
– Không còn “sợ mặt hồ bị khuấy động mà không có cá” nữa sao?
– Với sự thương mến của anh chị, em vui lòng take a chance.
Cả ba cùng cười, nâng ly làm một ngụm. Đặt ly xuống bàn, Phong tiếp:
– Anh có nói chuyện với Phương Lan, cô ấy nói tương lai của cháu Lan Huệ mới là quan trọng. Và đã khẳng định là trước sau gì cũng sẽ đưa con bé qua Mỹ.
– Nhưng… cho biết đến bao giờ?
– Dĩ nhiên không ai biết được, nhưng anh hy vọng sẽ có những thay đổi tốt đẹp hơn. Nếu là duyên số trời định, việc đến sẽ đến.
Câu chuyện bị gián đoạn vì cô bồi bàn trở lại để hỏi về thức tráng miệng nhưng không ai muốn.
– Chú nghĩ sao về đứa bé, con Phương Lan?
– Lan Huệ hả anh? Sự hiện diện của nó giúp em quyết định dễ dàng hơn vì em đã cầu mong có một đứa con từ lúc mới lập gia đình.
– Nhưng chú chưa từng thấy mặt cả hai mẹ con làm sao chú dám chắc là sẽ yêu thương họ thật lòng?
– Thì anh đã nói cả hai đều thông minh, xinh đẹp. Em tin anh. Hơn nữa cũng còn tuỳ thuộc vào duyên phận của mình nữa phải không anh. Dù sao đi nữa, việc có thành tựu hay không em cũng cam lòng.
Ngọc Loan chen vào:
– Chú yên tâm, anh Phong mà khen ai thì người đó phải là người đáng làm bạn. Anh chị rất thương bé Lan Huệ. Anh chị mong chú và Phương Lan hợp tính nhau để quyết định cùng nhau đi nốt con đường tình dang dở.
– Em cũng cầu mong vậy.
Châu cầm chai rượu lên dự định rót vào ly của Ngọc loan trước, nhưng nàng khoát tay:
– Chị không uống nữa đâu. Chị vốn không thích uống rượu nhưng vì vui sinh nhật của chú nên hôm nay đã uống khá nhiều rồi; đợi khi nào chú có tin vui, chị lại uống nữa.
Châu rót cuốc rượu cuối cùng vào hai ly, Phong nâng ly mời:
Việc gì tới sẽ tới, cám ơn chú đã cho anh thưởng thức rượu ngon hôm nay. Chúc chú sinh nhật và những ngày tháng tới đầy niềm vui và hạnh phúc.
Ngọc Loan xoay qua hỏi Phong:
– Anh có dự định bao giờ nói chuyện này với Phương Lan?
– Dù gì thì lúc này chưa phải là lúc, vì công việc hiện tại của cô ấy rất nặng nề.
– Vâng, chắc đợi thêm một thời gian ngắn cho mọi việc ổn định rồi sẽ nói. Em sẽ phụ anh giúp lời.
– Cám ơn anh chị, không cần gấp đâu. Nếu đề cập việc đó trong lúc này sẽ làm cô ấy khó chịu. Cứ để tuỳ duyên thôi.

***
aa2
Hai chữ “tuỳ duyên” đã là nguyên nhân chính cho sự im lặng gần 6 tháng dài cho tới khi cú điện thoại của Phương Lan gọi qua vào trưa Mồng Một Tết Nguyên Đán. Phong vừa bấm nút nhận đã nghe thấy giọng nói nửa Huế nửa Nam ở đầu bên kia:
– Chào anh chị, mẹ con em xin kính chúc đại gia đình anh chị và các cháu một năm mới an khang, hạnh phúc, và sức khoẻ dồi dào.
– Ô lâu quá không liên lạc vì anh biết Phương Lan rất bận rộn trong công việc quản trị nhà thuốc tây.
– Em nghĩ thời gian qua anh bận nhiều việc quan trọng nên không liên lạc với mẹ con em, hay anh có buồn em chuyện chi không?
– Anh đâu có buồn gì em, chỉ là anh biết em mới tiếp nhận một cái tiệm đông khách như vậy chắc chắn phải rất bận nên anh không muốn quấy rầy, để cho em dồn tâm lực vào công việc.
– Xin lỗi anh chị. Em vẫn nhớ nghĩ đến anh chị nhưng thật tình càng ngày càng bận bù đầu nơi.
– Chúc mừng em. Bé Lan Huệ ra sao rồi? Cụ ra sao rồi?
– Cháu vẫn học hành tốt, sức khoẻ mọi người khả quan. Tuy nhiên, Mạ em càng ngày càng yếu, em vẫn canh cánh trong lòng, chiếc lá vàng khô không biết lúc mô thì gió thổi lìa cành!
– Chuyện ngày mai không ai biết được. Chuyện sinh tử ai rồi cũng phải một lần. Cứ cầu mong điều tốt nhất và chuẩn bị tinh thần cho điều tệ hại nhất. Anh chị mừng nghe mọi người bình yên, và sức khoẻ tốt đẹp. Xin chúc thọ mừng tuổi Bác và cầu chúc em những điều tốt đẹp nhất trong năm mới; chúc Lan Huệ học hành thăng tiến, xinh đẹp, giỏi dang. Công việc buôn bán ra sao rồi em?
– Việc buôn bán vẫn hanh thông anh à. Em rất may mắn có chị Tần. Chị là một người em hoàn toàn tin cậy, được bà con quý mến với sự mát tay của chị. Chị vẫn luôn có nhiều bệnh nhân tìm đến và luôn giúp em cật lực những khi có thể được.
– Anh mừng cho em! Chắc không lâu em sẽ trở thành đại gia em há?
– Anh cứ chọc em hoài. Cuộc sống vật chất của chúng em tuy nay có phần ổn định nhưng em vẫn lo nghĩ đến tương lai của con bé.
– Em có tiền thì cứ gửi cháu vào những trường tư tốt nhất.
– Đâu có đơn giản vậy đâu anh. Vả lại, ở Quảng Ngãi cũng rất giới hạn mà gửi đi xa thì chẳng thà cho nó qua Mỹ.
– Đã không tính được thì bận tâm làm gì?
– Mẹ em ngày một già yếu! Rồi cũng phải tới lúc lá vàng lìa cội. Hiện tại em chẳng tính toán được gì ngoài công việc hàng ngày. Ba Mẹ nuôi của em cũng rất hài lòng về việc kinh doanh của nhà thuốc.
– Ông bà Thành có về trong dịp Tết không?
– Dạ có! Về hơn tháng rồi. Hôm qua Ba Mẹ có tới tiệm cúng tiễn ông bà.
– Ông bà Thành có nói chi về việc kinh doanh không?
– Dạ không, vì em vẫn báo cáo mọi sinh hoạt của tiệm rất chi tiết, rõ ràng cho Ba Mẹ mỗi tháng. Về đây cả tháng nhưng Ba Mẹ chỉ ghé qua hai lần rồi đi. Ba Mẹ có khuyên em tìm thêm người giúp việc.
– Em có muốn thêm một người tiếp tay em không?
Nghe đầu dây im bặt một lúc, rồi giọng nói như đang cười trong phone:
– Anh đừng noái “muốn giới thiệu người nào đó cho em” nghe?
– Nếu có người ở Mỹ lâu năm, rất thích nghi với hoàn cảnh mẹ con em, muốn tình nguyện về sống luôn bên đó với em thì sao?
– Em không nghĩ ai có thể làm một quyết định không sáng sủa như rứa.
– ???
– Theo tìm hiểu của em thì nước Mỹ so với Việt Nam đúng là một thiên đường!
– À anh hiểu em muốn nói gì rồi. Không ai dại gì bỏ thiên đường để tìm về đất khổ phải không? Nhưng em cũng nên nhớ con người ta vì tình yêu có thể hy sinh nhiều thứ.
– Hi hi… anh muốn noái “một mái nhà tranh hai quả tim dzàng” hả anh?
– Hahaha!
– Đã đành vì tình yêu người ta có thể hy sinh nhiều thứ, nhưng hoàn cảnh của em bi chừ không có chỗ trong những truyện thần tiên như rứa.
– Dù em chưa biết hắn nhưng anh đã nói rất rõ về tình trạng của em cho hắn rồi.
– Điều gì khiến anh tự tin dữ rứa? Chọn chồng cho em nữa! Người ta chứ đâu phải anh mà biết chắc là họ sẽ thích em và em sẽ thích họ?
– Hahaha! Anh tin là anh hiểu được tính cách của em. Anh rất hiểu hắn vì hắn là học trò của anh và qua giao tiếp thường xuyên bên này. Anh tin là hắn sẽ rất thích hợp với em.
– Em không muốn ai thương hại em, kể cả anh.
– Tại sao em nói thế?
– Tại vì anh thấy em mẹ goá con côi nên cứ muốn em lấy chồng.
– Cái đó thì đúng nhưng không có nghĩa là thương hại. Tại anh thấy bé Lan Huệ mỗi ngày một lớn, và nhu cầu cho nó cũng sẽ lớn theo trong khi Bác gái càng lúc càng già yếu. Em biết mà, chúng ta sống ở đời sống này giống như trong một cuộc chạy đua tiếp sức, không chuẩn bị thì làm sao có cơ hội giành chiến thắng; nếu chúng ta cứ bị bất ngờ hoài sẽ hỏng cả cuộc đời.
– Em biết em không còn trẻ nhưng tình cảnh của em bây giờ rất khó anh à!
– Anh rất hiểu, nhưng hôm nay ngày đầu năm, tiệm đóng cửa phải không? Em cho anh cơ hội nói với em về điều anh muốn nói, chỉ mong em kiên nhẫn lắng nghe rồi cho anh biết ý kiến sau, được không?
– Dạ anh cứ noái, em xin lắng nghe anh.
– Anh muốn nói với em về một người có tiêu chuẩn như em nói với anh lúc trước, một người tử tế hiếm hoi, rất hợp với tính tình của anh. Tên hắn là Châu, 50 tuổi, đang là học trò của anh. Châu ghi danh học đúng lúc Huệ mất đi. Kể từ đó đến nay vẫn tập tành siêng năng, đều đặn. Anh mất Huệ và liền có Châu nên rất lấy làm an ủi. Nhiều lúc anh cứ lộn Châu là Huệ. Hắn là một kỹ sư điện toán, đang làm việc cho hãng điện toán danh tiếng, Hewlett Packard, ở Houston; đã từng có vợ nhưng hai không thể có con dù họ rất mong ước. Đã không thể có con mà hai vợ chồng càng ngày càng có lối sống khác biệt, nếu không nói là trái ngược nhau. Vì thế, một ngày đẹp trời trong quá khứ, hai người đồng ý ly dị theo lời đề nghị của Thanh Loan, vợ Châu. Hắn cho Loan hầu hết tài sản hiện có, chỉ giữ lại căn nhà, một số tiền mặt và chương trình hưu bổng của hãng. Đời sống của hắn bây giờ an bình như một thầy tu: đi làm, đi tập, làm vườn, đọc sách, nghe nhạc ở nhà… Không còn cha mẹ, cả hai chị đã có gia đình riêng, rất thành đạt, hiện ở California.

aa
Phong ngưng một lúc nhưng không thấy Phương Lan lên tiếng.
– Em còn đó không?
– Dạ em đang lắng nghe anh.
– À! Anh đã kể cho Châu nghe hoàn cảnh của em. Châu đã xin thời gian suy nghĩ chín chắn rồi mới trả lời anh. Khoảng 6 tháng trước, nhân dịp sinh nhật 50 tuổi, hắn mời anh chị đi ăn ngoài và cho biết là đồng ý để anh chị thăm dò ý tứ của em. Hắn còn nói, tình cảnh của em như anh nói thì đang quá bận rộn, hãy để thư thả tuỳ duyên, không cần phải hỏi ngay, hắn có thừa kiên nhẫn… Nghe hắn nói vậy và nghĩ tới công việc của em, vừa tiếp nhận tiệm thuốc, biết bao nhiêu việc phải lo nên chưa vội thổ lộ với em cho đến hôm nay… ngày lành tháng tốt!
– Anh noái xong chưa ạ?
– Còn một điều quan trọng nữa. Và đó là mấu chốt của vấn đề. Hắn nói hắn có đời sống độc lập, hoàn toàn không bị ràng buộc vào đâu, lệ thuộc vào ai; nếu cần, hắn có thể về sống ở Việt Nam.
– …
– Phương Lan, em còn đó chứ?
– Dạ, em còn đây… nhưng…
Tôi kiên nhẫn không hỏi gì thêm trong khi Phương Lan có vẻ bối rối, ngập ngừng… mãi một lúc sau:
– Anh cho em trả lời anh sau hí, chừ thì đầu óc em mông lung lắm, không biết noái răng mô.
– Anh đâu có bắt em chịu liền đâu chứ? Chỉ nói cho em những gì anh cần nói thôi. Anh không thể quả quyết về quan niệm sống của Châu nhưng qua giao tiếp, anh nghĩ, nếu em yêu Huệ thì em sẽ chấp nhận được Châu. Dù gì, hai người cũng sẽ tự mình tìm hiểu nhau, anh chị chỉ tạo cơ hội mà hoàn toàn không chịu trách nhiệm trong tương lai của hai người. Quả bóng đang ở chân em, cứ quan sát thật kỹ rồi giao banh cho trung vệ hay đá thẳng vào gôn cũng được mà.
Cả hai người cùng cười sau câu diễu của Phong.
– Một lần nữa, cho anh kính lời chúc Tết Cụ, nhờ em thơm con bé, chúc nó ăn nhiều, chóng lớn, ngoan ngoãn và học hành thăng tiến.
– Anh còn giờ noái chuyện với con một chút không? Hắn dặn em cho hắn noái chuyện với Ba nuôi của hắn mỗi lần em noái chuyện với anh. Hắn đang ngồi chờ đằng kia tề.
– Ồ, vậy thì tốt quá!
– Con kính chào Ba nuôi. Con kính chúc Tết Ba nuôi. Chúc Ba sức khoẻ dồi dào, con nghe người ta chúc như ri, chúc Ba trong năm mới “tiền vô như nước sông Trà, tiền ra nhỏ giọt như cà phê phin”, hí hí!
– Hahaha! Chào con gái ngoan. Ba cũng chúc con chóng lớn, xinh đẹp và học hành tiến bộ.
– Con cám ơn Ba. Con vẫn học tốt, nhưng nhớ Ba nhiều lắm lắm luôn. Bao giờ Ba về thăm con?
– Ba cũng rất nhớ con nhưng chưa về được. Thế nào rồi mình cũng sẽ gặp nhau con à. Ba nhờ Mẹ con lì xì Tết cho con giùm Ba nghen.
– Dạ con cám ơn Ba nhiều lắm, con không cần tiền mô, con cần Ba thôi. Mạ con đã lo cho con không thiếu bất cứ thứ chi từ ăn mặc, sách vở, và luôn tiền quà bánh hàng ngày nữa. Con noái nhỏ Ba nghe nghe, con chỉ tiêu một ít thôi, để dành được nhiều tiền lắm rồi Ba nờ.
– Con ngoan. Con cố gắng học hành. Một điều chắc chắn là sớm muộn gì con và mẹ con cũng sẽ qua sống bên Mỹ, Ba và con sẽ có nhiều cơ hội gặp nhau.
– Nhưng biết bao chừ mới tới lúc nớ. Ba tìm cách về bên ni thăm con đi Ba?
– Ba không hứa nhưng sẽ cố gắng.
– Ba cần biết là con nhớ Ba lắm. Thôi Ba noái chuyện tiếp với mạ con nghe.
– Con cũng cần biết là Ba nhớ con nhiều hơn con nhớ Ba, chỉ vì chưa có điều kiện thuận tiện để gặp nhau mà thôi. Tạm biệt con. Chúc con có một cái Tết vui thật là vui.
– Tạm biệt Ba!
Có lẽ con bé trao điện thoại cho mẹ nó nên nghe tiếng Phương Lan bên đầy dây:
– Dạ em đây. Ba con to nhỏ cái chi mà mặt mày hắn có vẻ vui lắm?
– Không có gì. Anh nói sẽ nhờ em lì xì Tết cho nó ít tiền quà mà nó chỉ cám ơn nhưng không chịu nhận. Em lì xì cho nó một trăm giùm anh, anh sẽ chuyển ngân cho em vài hôm nữa. Em không được từ chối, hôm nay là Mồng Một Tết, lì xì là tục lệ và là nghĩa cử cần thiết đối với con cháu mà thôi.
– Dạ anh đã noái rứa thì em còn noái chi được nữa. Nhưng anh chỉ nên cho một ít tượng trưng thôi. Con không thiếu thốn bất cứ thứ chi. Độ này em làm cũng được nhiều tiền lắm. Dù tiền của là huyết mạch của cuộc sống nhưng hạnh phúc của em bi chừ là sức khoẻ và sự yên bình của Mạ em và con bé. Còn niềm vui của em là công việc ở tiệm thuốc và biết còn có một người anh đang ở xa thật xa vẫn lo lắng cho sự an nguy của mạ con em.
– Anh hiểu. Chúc em một năm mới đầy hứa hẹn và sung túc.
– Cho em nói chuyện và chúc Tết chị Ngọc Loan đi anh?
– Chị đã qua nhà bà chị ở gần đây chơi với nhau rồi. Để anh nhắn lại.
– Rứa thì em chào tạm biệt anh. Mà anh nhớ là gọi em ngày mô cũng được sau 10g tối bên ni.
– Anh nhớ rồi. Tạm biệt!

Gác điện thoại xong, Phong thở phào như mới vừa để một gánh nặng xuống. Thật ra mấy tháng nay Phong rất ray rứt, lưỡng nan vì biết Phương Lan rất bận, nhất là không biết nàng sẽ phản ứng ra sao khi nghe chuyện về Châu. Mỗi lần gặp nhau ở trường võ, dù không ai nói gì khác ngoài chuyện tập luyện võ thuật, nhưng Phong cũng biết là Châu đang kiên tâm chờ đợi… chỉ vì tính tình hắn điềm đạm, có thừa kiên nhẫn, lại ít nói và đặt hết niềm tin vào Phong, biết là Phong nhất định sẽ cho Châu biết ngay nếu có tin tức gì về chuyện mai mối.

Chàng tính gọi báo tin vui cho Ngọc Loan nhưng nghĩ lại chờ khi nàng về rồi cùng gọi báo cho Châu biết. Nhưng Phong lại nghĩ, “thôi để lúc nào thuận tiện sớm nhất, có thời gian tốt nhất, không gian thoải mái, cùng với Ngọc Loan ngồi xuống thảo luận trực tiếp với Châu thì tốt hơn.” Phong mỉm cười hài lòng với chính mình, bước tới bàn Phật đốt thêm vài nén nhang và thành kính lâm râm cầu nguyện.

Hương xuân thoang thoảng từ trong tâm thức khi Phong nhìn lên bàn thờ nghi ngút khói hương với mâm ngũ quả và cành đào lấm tấm những hoa và lộc của người bạn biếu tuần trước. Nhớ lại những mùa xuân xưa với mai vàng, pháo đỏ, lộc non… lòng bồi hồi nhớ tiếc. Không biết đến bao giờ chàng mới có thể nhìn ngắm lại mùa xuân trên quê hương yêu dấu. Nhìn theo những tia nắng vàng xuyên qua khung cửa sổ, bên ngoài hàng thông đong đưa, bóng mát ôm gần kín khu sân rộng trước ngõ, nơi có mấy cụm hoa cúc nở vàng cùng với mấy bụi Azelea đua chen sắc màu rực rỡ. Lòng cảm nhận một mùa vui dường như đang trở dậy đâu đây, nhưng tai không nghe được trời xuân cất cao tiếng hát…

Kingwood, Mùa Xuân 2016
Yên Sơn

Niềm Vui Sinh Nhật - Yên Sơn

Yên Sơn 1 1

Cuối tuần, đầu tháng 11 năm nay là một cuối tuần đáng nhớ cho “my đô thị”.
Để mừng ngày sinh nhật của Mẹ nó, thằng Út từ Austin gọi về, hẹn mời Ba Mẹ nó đi ăn tối ở nhà hàng Raffa’s Waterfront Grill ở King’s Habour, cạnh dòng sông San Jacinto êm đềm.

Tối hôm trước, chúng tôi đã đưa thằng lớn đi phi trường để bay qua Costa Rica tham dự “tiệc giã từ độc thân” của một người bạn học thân thiết của nó từ những ngày còn Trung học. Nó xin lỗi đã không thể loanh quanh với mẹ nó trong ngày sinh nhật năm nay. Chỉ trừ những năm đi lính xa nhà không thể về được, lần sinh nhật năm nào của mẹ, nó cũng có mặt cùng với các thành viên trong tiểu gia đình. Khi về tới nhà thì nhận được điện thoại của vợ chồng con gái cho biết sẽ gặp ba mẹ vào ngày Thứ Bảy.

Thứ Sáu, trường đóng cửa sớm như thường lệ, tôi về nhà đợi tin thằng út. 7:30 tối, chuông điện thoại reo vang, thằng Út nói còn nửa tiếng nữa sẽ tới tiệm và đã gọi giữ chỗ rồi.

Chúng tôi lái xe tới nơi, thấy thời tiết quá đẹp, chỉ có chút gai lạnh trong hơi gió; chúng tôi tính đi một vòng bờ sông nhưng đã thấy thằng út đứng chờ trước cửa tiệm với nụ cười toe toét. Chúng tôi cùng bước vào tiệm và được hướng dẫn đến một bàn có để sẵn tên thằng út, cạnh song cửa nhìn thẳng ra bờ sông; nó nói “mình ngồi trong này cho ấm ba mẹ há”. Tôi chợt nghĩ, có lẽ ngồi ở đâu lòng mẹ nó cũng ấm, đặc biệt khi có mặt thằng út. Ở “tuổi xuống đồi”, ai không vui sướng khi có con cái bên cạnh, nhất là những đứa con ở xa, lâu lâu mới về.

Nhà hàng rộng nhưng rất đông người, các bàn trong ngoài đều đầy, những ngọn nến trên bàn lung linh dưới ánh điện dìu dịu cùng những tiếng rầm rì chuyện vãn khắp nơi tạo nên một không gian thanh lịch, vô cùng lãng mạn. Ngồi chờ thức ăn, tôi nhâm nhi ly rượu vang với thằng út, nhìn dòng sông êm đềm vắng lặng dưới những ánh đèn màu huyền hoặc ven sông, thấy thời gian chậm lại và đời đáng yêu tới nhường nào.

Sáng Thứ Bảy, chúng tôi dậy muộn, trời nhiều mây, nắng lỗ chỗ đây đó trong khu vườn cỏ sau nhà vàng úa. Dường như gió cũng đi vắng nên mấy cái phong linh cũng lơ đãng nằm yên; cây Cotoneaster berry oằn cành sai trái bắt đầu chuyển sang màu chín đỏ ở góc nhà để xe; mấy bụi tường vi vẫn còn một ít hoa đỏ thắm, điểm trang trong một không gian yên tĩnh tuyệt vời. Tôi pha một bình cà phê cho cả nhà, rồi ngồi thiền trên net liên lạc với bạn bè, trong lúc nhà tôi bận rộn google tìm chỗ cho khoá Không Quân họp mặt vào tháng ba sang năm ở tận Hawaii…

Thằng út bị mùi cà phê đánh thức dậy cùng lúc điện thoại của con gái rủ ra Hồ Tây Houston đi tàu và trượt nước lúc 2g chiều. Vợ chồng chúng nó, hùn với một người bạn, mua một chiếc tàu 12 chỗ ngồi để đi câu và chơi hồ với bạn bè gần hai năm qua mà hôm nay chúng tôi mới đi chung lần đầu.
picture4picture5picture3

Hồ rộng mênh mông, mặt nước gợn sóng vì có những chiếc tàu khác cũng đang chơi trượt nước (waveboarding). Theo con rể, phía nam của hồ dành cho trượt nước, phía bắc cho jet ski, ở giữa thả thuyền, ven bờ đi câu. Hai vợ chồng con bé hợp tính nhau hết sức, thích hầu hết các môn thể thao như đi xem football, basketball, baseball, các giải tranh tài tennis; chơi đánh golf, theo bố vài lần lái máy bay, đi trượt tuyết, trượt nước, du lịch đó đây… đến nỗi bà Nội con bé mỗi lần gặp mặt hai đứa lại than rằng, “tụi bây cứ kéo nhau đi chơi miết quên cả có con”, chúng nó lại hẹn lần hẹn cứa rồi cười trừ và bố mẹ hai bên cũng đành méo xẹo cười theo! Thấy con có cuộc sống hạnh phúc và hiếu thậun như vậy chúng tôi rất vui mừng và thông cảm. Tuy vậy, dù đời sống riêng của chúng nó có “đi làm, đi chơi” tất bật vậy, con bé cũng dành thời giờ thăm Nội vào cuối tuần mỗi khi có dịp và lâu lâu lại về giúp bố chấm thi hoặc đứng lớp, dạy binh khí cho đám học trò huyền đai.

Thời tiết rất tuyệt vời. Nắng hanh nhẹ, với một ít gió và nhiệt độ nước rất ư là lý tưởng. Thằng con rể nói, hôm nay chúng con sẽ hướng dẫn cho Bảo trượt nước. Để bắt đầu, con bé làm trước. Có bận trượt vững vàng khá lâu nhưng có khi chỉ được nửa phút là té lật gọng; rồi đến lượt Bảo Quốc… dù được chỉ bảo nhưng lúc đầu vẫn té lên té xuống, đến cả chục bận thì có vẻ khá hơn cho tới khi chân ê, tay mỏi mới chịu lên tàu. Làm gì cũng vậy mà, cần phải có kinh nghiệm bản thân! Con gái nói “tới lượt Ba”, “nope not me! Ba ngồi xem mấy con chơi và uống bia thích hơn.” Thực ra tôi cũng rất thích nhưng đầu gối tôi bị nghề nghiệp hành nên không dám thử. “Mẹ thử không?” con bé lại hỏi, và mẹ nó dứt khoát… “oh no!”. Mọi người phá lên cười. Tới lượt thằng con rể; dù có khá hơn nhưng cũng phải năm lần ba lượt quay tàu lại để vớt lên… Cứ thế thay phiên nhau cho tới khi cả ba mỏi mệt, chúng tôi chạy tàu dọc theo chiều dài của hồ. chạy khá lâu mới hơn nửa chiều dài thì đã tới giờ phải quay về vì chúng nó đã đặt nhà hàng đãi Mẹ tối nay.

7:30 tối, mọi người đã có mặt tại tiệm Gyu-Kaku Japanese BBQ, downtown Houston. Nhà hàng lớn nhưng chật ních người là người. Mùi đồ ăn thơm lừng, xông ngào ngạt làm cho vị giác nôn nao, bụng đói cồn cào. (May mà con gái đã mang theo nhiều thức ăn và trái cây trên tàu ăn lai rai cả buổi chiều.) Tiếng nói, tiếng cười của thực khách, tiếng cụng ly, tiếng hát mừng sinh nhật thỉnh thoảng nghe từ những bàn lân cận, tiếng bồi bàn… ồn ào, vui nhộn như vỡ chợ! Đây là nhà hàng nướng, mọi thứ đều nướng từ thịt đủ loại tới rau quả. Một vĩ nướng nằm giữa lòng bàn. Hai chúng nó có vẻ rành rọt thức ăn ở đây lắm nên đặt thức ăn nghe đến cả chục tên… Tôi hỏi, “sao con gọi nhiều như vậy?” Nó nói mỗi thứ chỉ một đĩa nhỏ thôi. Mà thật vậy, mỗi thứ chỉ vừa đủ một miếng cho mỗi người. Tự mình bỏ lên nướng, lâu mau tuỳ sở thích dù mỗi lần bồi bàn mang món ăn tới đều nói cho thực khách biết phải nướng bao nhiêu phút.

Có lẽ vì lạ, vui nên món nào cũng rất ngon miệng. Ăn hết một tua hơn chục món, thằng rể gọi bồi lấy menu gọi thêm mấy món nữa sau khi mọi người đồng ý. Bồi bàn lấy order xong, gọi người đổi cho một vĩ nướng mới.

Tôi biết nhà tôi không thích việc hát mừng sinh nhật ở nhà hàng như ngày xưa nên lên tiếng hỏi con để chọc nàng, “con nói cho họ biết mừng sinh nhật cho Mẹ chưa?” Ngay lập tức nhà tôi dẫy nẫy lên “đừng làm như vậy mà!” Cả lũ lại cười vang. Tôi nhìn con rể nheo mắt, nó mỉm cười! Một lúc sau nó đứng lên nói đi nhà vệ sinh… tôi thấy nó kề tai nói nhỏ một lúc với người bồi bàn của chúng tôi trong góc nhà.

Khi bồi bàn đem thức ăn tráng miệng đến cũng là lúc cả lũ kéo tới hát vang; nhà tôi nghi ngờ thằng rể bày nên ngó nó, nó nói con biểu tụi nó chỉ đem bánh mừng sinh nhật nhưng đừng có hát, vậy mà tụi nó quên! Chúng tôi lại được dịp cười vang và nhà tôi đành đấu dịu, “cha con nhà này thiệt tình!”

Tôi muốn trả tiền ăn nhưng vợ chồng con gái nhất định không chịu; tôi ngỏ lời cám ơn các con, thằng rể nói “không có chi Ba Mẹ, tụi con phải cám ơn Ba Mẹ mới đúng, nhất là cho chúng con em Bảo.” Tôi cảm động vì con cái thương mến nhau, hết lòng đùm bọc nhau. Và Bảo Quốc luôn là người được đại gia đình thương mến nhất.

Ngày vui qua mau, ai cũng tiếc vì sự vắng mặt bất đắc dĩ của thằng con lớn; tuy nhiên, chúng tôi ra về trong niềm hân hoan và tôi chắc trong tâm thức nhà tôi, đó là một lần sinh nhật đáng ghi nhớ.

11-2016
Yên Sơn

Bỏ Qua Một Cơ Hội… - Yên Sơn

Yên Sơn 1 1

Deana Florence, hiện là một Giáo Sư Đại Học Colorado Spring, vốn là một cô bé tóc vàng 17 tuổi, xinh đẹp mà Tuấn đã tình cờ quen biết thân mật trong mấy ngày hè ngắn ngủi ở nông trại trên Pearsall, TX., ở những ngày mới tỵ nạn, cách nay 37 năm, tính từ 1975. Sau bao nhiêu năm cách biệt bỗng Deana xuất hiện và rồi gửi thư mời Tuấn đến dự lễ tốt nghiệp cử nhân của con gái duy nhất, mồ côi cha.

Cuối Thu, hơi lạnh đi ngang trời Kingwood. Điếu thuốc trên môi như không đủ hơi ấm, Tuấn kéo cao cổ áo lên một chút khi thả bước dọc bên bờ con suối cạn sau nhà trong một buổi sớm mai khi ngọn cỏ còn ngậm đầy những hạt sương lấm tấm. Lòng suối gầy nhom, chút nước cạn nằm im in bóng mây lãng đãng trên bầu trời xanh cao vút. Vài chiếc lá vàng sậm màu khô thưa thớt đầu cành, đong đưa cùng gió nhẹ. Cỏ hai bên bờ vàng úa báo hiệu sắp thay mùa. Mùa Đông ở nơi này không lạnh bao nhiêu so với Dallas, phía bắc của Texas và càng chẳng thấm thía gì so với các tiểu bang miền bắc nước Mỹ. Cái lạnh ở đây chỉ để làm dáng cho biết có sự thay đổi của tháng ngày.

Hết một điếu thuốc lại nối thêm một điếu khác. Gần 3 tháng trôi qua, biết bao lần ngồi trước bàn phím muốn gõ thư trả lời cho Deana biết, nhưng rồi lại thôi vì thật sự chàng chưa nghĩ ra nên trả lời cách nào vì lòng cứ bâng khuâng, do dự, nghĩ ngợi, cân nhắc những điều vô hình, có thể không có trong thực tế. Thỉnh thoảng chàng đắm chìm trong suy tư về lời mời của Deana đi Colorado Spring dự lễ tốt nghiệp cử nhân của bé Linda. Hôm nay đã tới lúc cần phải có quyết định và cần hồi âm cho nàng biết.

Colorado Spring cách Kingwood không bao xa, vé phi cơ và những chi phí lỉnh kỉnh cho chuyến đi không phải là vấn đề. Thế nhưng không tìm được câu trả lời thoả đáng. Dĩ nhiên Tuấn muốn gặp lại Deana lắm, muốn chia sẻ với mẹ con nàng niềm vui và hạnh phúc trong ngày Linda ra trường đại học, một dấu ấn trưởng thành của con trẻ. Nhưng trong cảm nhận riêng mình, Tuấn nghĩ không chỉ đơn giản đến rồi về…

Miên man trong suy tư đến nỗi điếu thuốc đã tàn làm nóng bỏng hai ngón tay kẹp. Tuấn quyết định quay về để trả lời thư. Bình minh đã ló dạng nhưng hai bên bờ con suối nhỏ vẫn vắng lặng như tờ. Vài chiếc lá vàng khôn nằm chênh vênh trên mặt nước gầy nhom, lẫn lộn với bóng mây. Có tiếng dương cầm nhẹ nhàng, đầy âm hưởng phát ra từ một ngôi nhà phía bên kia suối cho Tuấn cái cảm giác như đang đi giữa một không gian vượt ngoài những bon chen, tất bật của đời thường. Căn nhà đó vẫn phát ra âm thanh đó đã nhiều tháng qua, có lẽ một nhạc sĩ chuyên nghiệp nào đó trong ban hợp xướng nào đó vừa định cư xóm này.

Kingwood, ngày… tháng… năm…

Deana quý mến,
Ba tháng đợi chờ cho một câu trả lời ‘đơn giản’ quả là có dài. Xin lỗi. Nhưng thật ra không đơn giản với tôi, mặc dù đó là thời gian nghỉ lễ và khoảng cách Kingwood-Colorado Spring không phải vì ngăn sông cách núi. Nói cho gọn, to make it short, T. sẽ không thể đến dự lễ tốt nghiệp của cháu Linda được vì có vài lý do không thể cắt nghĩa rõ hơn. Tôi rất thành thực nói với Deana là tôi hằng mong gặp lại Deana dù chỉ một lần; rất muốn qua đó để được chia sẻ niềm vui của gia đình trong ngày trọng đại của cháu, nhưng rất tiếc! Dẫu rằng chữ “rất tiếc” không nói lên điều gì ngoài sự từ chối, chỉ hy vọng với trí óc thông minh, Deana có thể nghĩ ra chỗ khó khăn của tôi.

Một lần nữa, cầu chúc điều tốt đẹp nhất luôn ở với gia đình Deana, đặc biệt cháu Linda xinh đẹp. Chúc cháu sẽ luôn thành công trên đường đời. Dù không liên lạc thường xuyên nhưng chắc chắn lúc nào cũng nhớ nghĩ tới người bạn ở xa.

Thân ái,
Tuấn

Thư đã gửi đi nhưng lòng Tuấn cứ bâng khuâng như có gì nuối tiếc. Chắc chắn là Deana không vui khi biết quyết định của chàng. Nhưng biết sao được, tự an ủi trong lòng, “đã như mấy chục năm qua cũng đâu có sao!” Mà thật vậy, sự quen biết tưởng đã nhanh chóng mất hút theo tháng ngày lang bạt tha hương; nợ cơm áo oằn vai với bao nhiêu thay đổi trong đời sống; nếu không tình cờ gặp lại con bé Linda ở phi trường Phoenix dạo nọ, nếu không trở lại Pearsall, không có một email của nàng hò hẹn trở lại chốn xưa… Con ngựa chung cưỡi năm đó chắc đã chết từ đời nào rồi, con suối một thời cùng tắm mát cũng đã cạn khô, trơ lòng và thị trấn Pearsall đã bao lần đổi chủ, cớ sao chút tình cỏn con đó cứ dai dẳng cho đau lòng người?!

Sau hơn tuần lễ không thấy hồi âm, Tuấn chạnh lòng nghĩ chắc Deana hết còn muốn liên lạc nữa. Thì thôi… một chương sách đã đóng lại. Nhưng không, thư đến trong lúc bất ngờ nhất.

Dear Tuấn,

Một cách nào đó, Deana rất thất vọng khi biết Tuấn không thể đi Colorado Spring trong ngày tốt nghiệp của Linda. Nỗi thất vọng này cũng giống hệt khi Deana nằm ở khách sạn Pearsall hồi hộp chờ đợi một người không bao giờ tới. Tội nghiệp con bé muốn mẹ nó vui hơn là nó. Tin tưởng rằng Deana rất hiểu nỗi khó khăn của Tuấn và Deana cũng không muốn là người khuấy động một mặt hồ đang yên tĩnh. Nói đến “khuấy động một mặt hồ yên tĩnh” thì chính bạn là người khởi sự mọi chuyện đó nha. Nói đùa nhau cho vui, Chúa đã xếp đặt như vậy thì chúng ta cũng phải tuân theo thôi. Chỉ là khi nghĩ tới lưng ngựa đầy mồ hôi, nghĩ tới dòng suối mát năm xưa lòng luôn xôn xao, hồi hộp lẫn bâng khuâng…

Thôi thì cứ hy vọng, thế nào một ngày nào đó, một dịp may hiếm có nào đó, chúng mình lại được nhìn thấy nhau. Nói trước cho Tuấn biết, trễ nhất là dịp kỷ niệm 25 năm của ông Nội, thế nào Deana cũng sẽ về Pearsall nếu không có điều gì bất ngờ xảy ra. Cuối thư, mong Tuấn luôn giữ gìn sức khoẻ và luôn vui tươi.

Thân mến,
Deana Tricks

Đọc xong hồi âm của Deana, Tuấn ngồi lặng một lúc, lòng vô cùng cảm kích. Tuấn hiểu Deana hiểu. Người gặp người cũng phải chờ sự sắp xếp của một đấng toàn năng, cho dù cây có muốn lặng, và gió không chịu ngừng.

Yên Sơn

TC Trầm Hương 21

Bài mới đăng

Search

Liên Lạc

Ban Điều Hành Trầm Hương:

Xuân Du

Dương Thượng Trúc

Túy Hà

Phạm Tương Như

Songthy

Bài đọc nhiều nhất

Visitor Counter

Ngày Thiết Lập
Visitors Counter
March 1 2013